Un lugar para visitar en el espacio: HD 80606b

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Pablo Edronkin

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El planeta HD 80606b sería un sitio interesante para visitar una vez que se hayan desarrollado los medios de propulsión espacial adecuados, como el motor warp de Alcubierre: la razón por la que sería bueno visitarlo es porque hasta ahora es el cuerpo celeste que presenta las peores tormentas que se hayan registrado, de acuerdo a un artículo recientemente publicado en la revista Nature.

La astronomía y la astrofísica avanzan a pasos agigantados y en la actualidad gracias a nuevos instrumentos, métodos y software; ya es posible no solamente detectar planetas fuera de nuestro sistema solar sino además estudiar sus características. HD 80606b se encuentra orbitando alrededor de la estrella homónima - sin la "b" al final - ubicada en la constelación de la Osa Mayor, a unos ciento noventa años luz de distancia. Pero no por lejos resulta imposible averiguar lo que sucede allí, o al menos algo: Se sabe que este planeta es unas tres veces más masivo que Júpiter y que tiene una órbita pronunciadamente elíptica que en su periapsis lo acerca a solamente 0,03 AU o unidades astronómicas de su estrella y en su apoapsis lo aleja a más de 115 millones de kilómetros. Este es el planeta con la órbita más elíptica que se conoce, y su año solar es de 111,4 días nuestros, o sea, aproximadamente un cuatrimestre terrestre. Una AU es equivalente a la distancia media que hay entre el sol y la Tierra, que también se puede expresar como 8,2 minutos luz, y considerando que la luz se desplaza a 300.000 kilómetros por segundo, con esto el lector puede hacer algunos cálculos sencillos y ver por sí mismo de qué distancias estamos hablando.

A medida que el planeta se acerca a su sol, se acelera; a medida que se aleja, su velocidad tiende a decrecer. Esto es parte de las leyes de la física. Esto quiere decir que en su periapsis o distancia menor a su sol, HD 80606b pasa muy rápidamente y eso causa un calentamiento muy rápido de su superficie y su atmósfera. La diferencia de magnitud entre la energía entregada desde su estrella es de casi mil veces entre los puntos extremos de la órbita (apoapsis y periapsis), o sea que en términos cotidianos se puede decir que al pasar cerca de la estrella hace allí mil veces más calor que unos dos meses después, cuando HD 80606b se encuentra en su punto más alejado.

Por medio del telescopio Spitzer se pudo detectar que las capas altas de la atmósfera del planeta absorben el calor entregado por el sol de forma sumamente rápida, y que dicho calor se propaga con mucha rapidez hacia el lado del planeta que no está expuesto al sol. Esto permitió deducir que la entrega de calor produce vientos "hipercanados" de varios kilómetros pro segundo de velocidad. A partir de estos datos se pudo elaborar un modelo meteorológico sencillo de la atmósfera de este planeta gracias al software existente en esta materia. Esto convierte a HD 80606b en el primer cuerpo celeste fuera de nuestro sistema solar para el cual ya existe cartografía.

Tentador, pero tendremos que esperar hasta que la tecnología se desarrolle un poco más para ir a explorar allá.

Referencias:

"Rapid Heating Of The Atmosphere Of An Extrasolar Planet" - Gregory Laughlin, Drake Deming, Jonathan Langton, Daniel Kasen, Steve Vogt, Paul Butler, Eugenio Rivera & Stefano Meschiari - Nature - 457, 562-564 (2009.)



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