¿Cómo definimos qué es una cebra?

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Pablo Edronkin

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Las cebras son parientes de los caballos, pero curiosamente y a pesar de que estos animales son tan conocidos para nosotros, los científicos no se ponen de acuerdo respecto de la historia evolutiva de estos animales.

Y la razón es que la zoología todavía no ha logrado determinar con exactitud qué es un caballo; esto puede parecer sorprendente pero es así: los caballos, los asnos y las cebras pertenecen al género de los equinos, que está dividido en seis especies, tres de las cuales son las tres clases de cebras que hay en áfrica: 'Equus hippotigris', 'Equus quagga' y 'Equus dolichohippus' (y pensar que creíamos que solamente había un solo tipo de cenbras).

Esto es lo que se sabe con certeza, pero respecto de los caballos que esencialmente pertenecen a la especie 'Equus ferus' del caballo salvaje en sentido genérico, no se sabe si 'Equus caballus', el caballo actual, desciende de lo que se conoce como caballo de Przewalski ('Equus ferus przewalskii>'), o del Tarpan ('Equus ferus gmelni'), que eran vistos hasta años recientes en las estepas asiáticas, y el problema es que si bien el caballo salvaje tiene 66 cromosomas, el caballo doméstico tiene 64, lo cual no cierra.

O sea que a pesar de que existe un parentesco muy cercano entre todos los equinos, también hay sorprendentes y significativamente profundas diferencias. Parece irónico que pese a que el caballo es un animal doméstico desde hace milenios, todavía no se sabe qué es y de dónde viene, y aún más: no sabemos qué sorpresas nos deparará el estudio de los genomas y eventualmente cómo se cambiará la clasificación de las especies en función de los nuevos descubrimientos. Carl Woese y sus colaboradores, por ejemplo, en 1977 propusieron lo que se conoce como sistema de los tres dominios para clasificar el árbol de la vida en la Tierra, lo que cambió los paradigmas existentes en biología, teoría evolutiva, etc.

Si bien se considera aceptada la teoría de Woese et al. en la actualidad todavía hay mucha gente que no la conoce, y por lo tanto, es posible hallar contradicciones en la bibliografía existente respecto de la clasificación de numerosos organismos. No es el caso de los equinos, sino que se trata de formas de vida mucho más básicas, pero vale como ejemplo para mostrar que pese al conocimiento de las cosas que hay en la actualidad, muchas veces las contradicciones y el desconocimiento pueden persistir.



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