Eduardo J. Carletti

Los insectos (I).

Por Eduardo J. Carletti.


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La mayor parte de los animales terrestres que pueblan nuestro planeta son insectos. El número de especies que se han descrito ya supera el millón, aunque todos los naturalistas opinan que aún quedan muchas más por describir. Sobrepasan, por tanto, a todos los restantes animales terrestres reunidos, y en comparación a los vertebrados su número es, en realidad, en extremo elevado.

A pesar de tan enormes proporciones, el grupo de los insectos forma una división bastante natural de los artrópodos, que se puede caracterizar con sólo decir que en los animales que de él forman parte la respiración se verifica por medio de tráqueas, que no tienen más que un par de antenas y que su cuerpo está dividido en tres regiones y provisto de sólo tres pares de patas, lo que le ha dado origen al nombre de hexápodos, con el que muchos los designan. Por otra parte, son los únicos artrópodos en que existen las alas.

En general se trata de animales de tamaño pequeño, ya que su talla varía desde un cuarto de milímetro que miden los más pequeños coleópteros e himenópteros, hasta 28 centímetros de longitud que alcanzan los mayores insectos-palo ó 24 a 28 centímetros que, de punta a punta de sus alas abiertas, miden las mariposas de más desarrollo. Pero no son muchos los insectos que alcanzan estas dimensiones extremas y la inmensa mayoría son de tamaño más bien reducido. Quizá sea ésta la razón de la poca importancia que, en general, se ha venido prestando a estos animales, a los que, al menos por estar muy relacionados con la vida humana, debería estudiárseles con mayor interés. Sin embargo, en los últimos lustros se ha notado una considerable reacción en este sentido, tanto en la investigación de las especies que ocasionan daños a los vegetales y constituyen a veces plagas de mucha importancia en la economía social, como de las que son portadoras de gérmenes productores de enfermedades.

Pero antes de seguir más adelantes se impone que expongamos con cierto detalle los caracteres generales que presentan los insectos.

Caracteres generales

El cuerpo de los insectos tiene un tegumento quitinoso, más o menos resistente, pero nunca endurecido por sales calizas. Cuando este tegumento es fuerte, aun después de muerto el animal conserva indefinidamente su forma y proporciones; mas cuando es débil y flexible, se va arrugando y cambia más o menos de forma a medida que los órganos internos se secan.





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