El Gea

La historia secreta de los vegetales (II).

Por Alejandro F. Zucol


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¿Cómo podemos conocer la historia de las plantas?

La Botánica posee dos caminos para recontruir la historia de los vegetales: la historia contada por las plantas, es decir, mediante el estudio de las distintas especies actuales se establecen relaciones de parentesco entre los diferentes grupos; por ejemplo, qué características fueron recientemente adquiridas por el grupo y cuáles son compartidas desde el pasado remoto. Esto permite describir el "árbol genealógico" de los distintos grupos vegetales y conocer así su historia.

El segundo camino se basa en el conocimiento de los vegetales que vivían en esos tiempos remotos, y la disciplina científica que los estudia es la Paleobotánica. Estos estudios buscan comprender -al igual que lo hace la Botánica con las especies actuales- el "idioma" de las plantas que vivieron hace miles o millones de años, lo cual se torna más dificultoso pero, a su vez, más interesante ya que, en muchos casos, las condiciones ecológicas y geográficas no eran las mismas que las de hoy.

Rama de la Paleontología, la Paleobotánica estudia los vegetales que vivieron en el pasado y que se preservaron (en forma total o parcial) hasta la actualidad en lo que se llaman fósiles vegetales. Si bien la Paleobotánica ha tenido menos prensa que otras disciplinas paleontológicas -merced a la "Jurassic-manía"-, los saberes que contiene son de suma importancia para interpretar la historia evolutiva de la vida en el planeta. Sólo pensemos en esos inmensos dinosaurios herbívoros, en las toneladas de vegetales que deberían ingerir para alimentarse, o en los mamíferos gigantes que habitaban estas regiones durante el Cuaternario; muchos de ellos tenían una dieta herbívora. Pero más allá de los fenómenos coevolutivos que puedan haber existido entre los vertebrados y los vegetales, los estudios paleobotánicos son una valiosa herramienta para conocer las condiciones paleo-ecológicas que existieron en el pasado.

Las investigaciones en Diamante

Desde hace tiempo, los investigadores del Laboratorio de Paleobotánica del Centro de Investigaciones Científicas y de Transferencia de Tecnología a la Producción (CICyTTP)*, de Diamante (E.R.), estudian la historia evolutiva de la flora del Litoral, con resultados avanzados que nos cuentan que la vegetación de la región -hace unos 18 millones de años (Ma)- era bastante diferente a la actual: con condiciones climáticas tropicales, predominaba la vegetación selvática, alternada con pastizales interrumpidos por altas palmeras.





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